Debido al cambio climático las aves están perdiendo su diversidad morfológica



Distintas especies de pájaros no solo se están extinguiendo, sino que también pueden perder -relativamente pronto- las características que los diferencian y que en variados casos hacen que sean únicos, refiere un reciente estudio


Producto del descontrolado cambio climático, la Tierra está experimentando un evento de extinción global sin precedentes. Pero dicha crisis abarca más que la pérdida generalizada de especies, se plantea también la desaparición excepcional de formas y estructuras físicas únicas, correspondientes a diferentes especies, un proceso denominado "homogeneización taxonómica" u "homogeneización morfológica". Esta es la conclusión de un reciente trabajo publicado en la revista Current Biology.

Inminente riesgo y alcance nuevos


“A medida que las especies se extinguen, esperas que los rasgos que representan también se pierdan. Pero lo que encontramos fue que con la diversidad morfológica, los rasgos se perdieron a un ritmo mucho, mucho mayor de lo que podría predecir la pérdida de especies. Esto es realmente importante porque puede conducir a una pérdida importante de estrategias y funciones ecológicas”, explica Emma Hughes, investigadora de aves en la Universidad de Sheffield, especialista en materia de rasgos morfológicos amplios en las aves.


Según esta experta, es más probable que la pérdida de diversidad afecte a las aves con características extremas. El tamaño y la forma de las aves va, como ejemplo, desde el avestruz gigante que no vuela hasta el diminuto colibrí que es capaz de detenerse y suspenderse en el aire. "Ese es el tipo de especie que se esperaría que estuviera en mayor riesgo de extinción", señala Hughes. "Encontramos pruebas sólidas que respaldan la hipótesis de que es probable que las especies más grandes y más pequeñas estén en mayor riesgo de extinción".



“El artículo pone de manifiesto que habrá un mayor riesgo de extinción para las aves más especializadas y que viven en hábitats más raros, bien por su distribución restringida o por sus requerimientos ecológicos más específicos. Mientras que las especies más generalistas, cosmopolitas y adaptables serán las que sobrevivan”, dijo a Science Media Centre, Nicolás López-Jiménez, responsable del Programa de Conservación de Especies de SEO/BirdLife y su delegado en Asturias.


Todo se relaciona y está interconectado


“El trabajo expuesto por la doctora Emma Hughes y su equipo aporta información para comprender que la desaparición de especies de aves claves en el funcionamiento de los ecosistemas, como pueden ser pájaros polinizadores o dispersores de semillas, podría tener consecuencias desastrosas para la supervivencia de las plantas que esas aves polinizan o cuyas semillas ayudan a dispersar. Expone también que estas pérdidas de funciones en los ecosistemas podrían suponer que algunos de los servicios ecosistémicos que nos ofrecen las aves desaparecieran, viéndose afectadas también las poblaciones humanas. Además, el artículo refleja una dura realidad (…) que la pérdida de diversidad morfológica y filogenética en las aves supondrá que miles de años de evolución y adaptación a los ecosistemas habrá desaparecido en unos pocos años, perdiéndose para siempre este patrimonio genético insustituible. Se trata de la revisión más exhaustiva y actualizada sobre como la actual crisis global de pérdida de diversidad biológica podría provocar la desaparición de servicios ecosistémicos facilitados por las aves y generar la homogeneización de la diversidad de avifauna a nivel mundial, analizando la situación en una gran variedad de ecosistemas a lo largo de todo el planeta y evaluando las posibles pérdidas de diversidad morfológica y filogenética con el estudio de caracteres de más de 8.400 especies de aves”, apunta el también experto.


Las aves con rasgos físicos distintivos son de vital importancia para la vida, al cumplir estrategias ecológicas especializadas o raras, como polinizar flores, esparcir semillas, controlar plagas o crear madrigueras y huecos en los árboles que otros animales pueden utilizar, todo para que los ecosistemas funcionen de forma equilibrada.


Con información de la revista Current Biology y SEO/BirdLife


 

Referencia: Emma C. Hughes, David P. Edwards, Gavin H. Thomas. The homogenization of avian morphological and phylogenetic diversity under the global extinction crisis. Current Biology, 2022; DOI: 10.1016/j.cub.2022.06.018